לאחרונה מתרבים הסימנים לכך שמחלת האלצהיימר נגרמת מהתפרצות של נגיף הרפס וגורמי מחלות אחרים. זן הרפס אחר, שגורם למחלה של צבי ים, עשוי לסייע להבין את הסיבות להתפרצות הנגיף ולאפשר פיתוח תרופה לאלצהיימר

צבי הים הירוקים, שנמצאים בסכנת הכחדה, מתים בהמוניהם בגלל בני האדם. זיהום מי הים גורם להתפרצות של נגיף ההרפס מזן שייחודי להם. הזיהום והמחלה מצטרפים לפגיעות אחרות של האדם באוכלוסיית הצבים: פסולת בים שגורמת לצבים להיחנק, פגיעה באזורי הטלת הביצים על החוף, רשתות דיג, תאונות עם סירות מנוע, ציד של צבים ואיסוף ביציהם.

צבי הים הירוקים חיים באזורים טרופיים וסובטרופיים. אלה מהם שמצליחים לשרוד מגיעים לגיל של כ-80 שנה ומשקלם הבוגר מגיע בדרך כלל ל-190-80 ק"ג, אם כי נמצא גם צב ים ירוק ששקל 395 ק"ג.

נגיף ההרפס מועבר לצבים מטפילים כגון עלוקות. הוא גורם למחלת הפיברופאפילומטוזיס (Fibropapillomatosis), המאופיינת בגידולים שפירים בחלקי גוף הפנימיים והחיצוניים, כמו מרבד של כדורי פינג פונג שמכסה את הצב ומונע ממנו לאכול, לראות, לשחות ולהזדווג. גם מערכת החיסון של הצבים החולים נחלשת, והם נדבקים במחלות אחרות שגורמות למותם.


צב ים ירוק חולה בפיברופאפילומטוזיס. הגידולים פוגעים בתפקוד הצב וגורמים למותו | מקור: ויקיפדיה

נשאים וחולים
לא כל הדבקה בנגיף מובילה מיד למחלה. בעל חיים שנדבק בנגיף מוגדר "נשא" והמצב הזה יכול להימשך כל חייו. אצל בני אדם, ארגון הבריאות העולמי מצא שיותר משני שלישים מאוכלוסיית העולם הם נשאים של נגיף הרפס סימפלקס מסוג 1, שגורם לכיבים בפה ולעתים נדירות פוגע באברי המין. נכון להיום אין טיפול נגד הנגיף החבוי בגופם של נשאים, אך יש תרופה לטיפול בהתפרצותו. את התרופה, "אציקלוביר" (נמכרת גם בשם "זובירקס") פיתחה כלת פרס נובל היהודייה גרטרוד עליון.

מה גורם להתפרצות ההרפס? אצל נשאים המחלה הפעילה עלולה להתפרץ בעת עקה – מתח או לחץ – גופנית או נפשית. באופן דומה, גם אצל צב הים הירוק ההרפס מתפרץ בתקופות משבר. אחד הדברים המפתיעים בהתפרצות הפיברופאפילומטוזיס הוא שיש לו התפרצויות מאוד מקומיות. ליד האי מגנטיק בשונית הגדולה שלחוף אוסטרליה, קרוב למחצית מצבי הים הירוקים חולים בפיברופאפילומטוזיס. לעומת זאת, במפרץ קוקל הסמוך, פחות מעשרה אחוזים מהצבים חולים במחלה. הדבר מעיד כי גורמים סביבתיים מקומיים גורמים להתפרצות המחלה, למשל איכות המים.

בהוואי ובפלורידה מצאו התפרצויות מקומיות ליד אזורים חקלאיים, כך שייתכן שדשנים שמגיעים לים משפיעים ישירות על איכות המים או גורמים לשינויים באוכלוסיית האצות שהצבים ניזונים מהן. לחלופין, ייתכן זיהום מסוג אחר: בהתפרצות מקומית בחופי ברזיל נמצאו לאחרונה אצל הצבים החולים ריכוזים גבוהים של מתכות (נחושת, עופרת וברזל) בהשוואה לצבים בריאים.

אלצהיימר ומערכת החיסון
אלצהיימר היא מחלה ניוונית קשה של המוח שגורמת לדמנציה, אובדן התמצאות ואובדן יכולות מוטוריות. המחלה קשורה ככל הנראה לשקיעה של חלבוני עמילואיד-בטא בצורה של סיבים במוח. אחת האסטרטגיות לפיתוח תרופה למחלה חשוכת המרפא היא חיפוש חומרים שיפרקו את צברי החלבון השוקע. כזאת היא התרופה המפותחת במעבדתה של פרופ' בלהה פישר מאוניברסיטת בר אילן, שהצליחה לבלום את התקדמות המחלה בעכברים.

אלצהיימר היא מחלה ניוונית עם מרכיב דלקתי. לפי מחקריה של פרופ' מיכל שוורץ ממכון ויצמן למדע, למערכת החיסון יש תפקיד מרכזי בתחזוקת המוח וריפויו. במחלת אלצהיימר יש פגיעה בפעילות הזו, ושוורץ גילתה לאחרונה כי נוגדן נגד חלבון המעורב בבקרה על פעילותה של מערכת החיסון משקם את יכולתה להתמודד עם אלצהיימר, מאפשר סילוק צברי העמילואיד בטא בעכברי מודל ומעודד שיפור יכולות קוגניטיביות שנפגעו במחלה. גישה טיפולית זאת נמצאת בשלבי פיתוח לקראת ניסוי קליני.


מחלה ניוונית עם מרכיב דלקתי. מבנה החלבון בסיב של עמילואיד-בטא | איור: ד"ר אילן סמיש

נגיפים, צבים ובני אדם
למרות השערות רבות, לא כל הגורמים להתפרצות מחלת האלצהיימר ידועים כיום, ופרט למקרים של משפחות יחידות עם רקע גנטי ברור למחלה אי אפשר כיום לנבא אצל מי היא תתפרץ. מחקרים חדשים מצביעים על האפשרות שהמחלה נגרמת מהתפרצות של נגיף ההרפס או מגורמי מחלות אחרים שמתגברים על מערכת החיסון וגורמים לדלקת כרונית. בין השאר התברר כי הדבקה של תאים בנגיף ההרפס גרמה לעלייה בכמות העמילואיד בטא ולתופעות אחרות הקשורות באלצהיימר.

במקביל מצאו קשר בין נוגדנים להרפס לבין אלצהיימר, וחומר גנטי של נגיף ההרפס נמצא בשיעורים גבוהים ברקמות מוח של חולי אלצהיימר. פרופ' רות יצחקי מאוניברסיטת מנצ'סטר ועשרות מדענים מובילים בתחום פרסמו לאחרונה מאמר דעה על חשיבות ההתייחסות להשערה שנגיף ההרפס וגורמי מחלה אחרים עלולים להיות גורם מרכזי לאלצהיימר. ניסויים מראים שטיפול בתרופה נגד הרפס פעיל (אציקלוביר) מסייע בהפחתת התסמינים של אלצהיימר, כגון כמות העמילואיד בטא. לכן יש לבחון את פיתוחה כתרופה למחלה הניוונית.

הבנתנו את מנגנון מחלת האלצהיימר והתרופות שאפשר לפתח נגדה עוברת כיום מהפכה שעשויה להביא למציאת פתרון למחלה חשוכת המרפא. אם אכן התפרצות ההרפס גורמת לאלצהיימר, המנגנונים שגורמים להתפרצות הנגיף יכולים להיות יעד לפיתוח תרופה. בימים אלה בודקים חוקרים מה גורם לצבי הים הירוקים הנושאים את הנגיף לפתח מחלה פעילה, ואחת ההשערות היא שהדבר קשור לריכוז של מתכות במים.

גם אצל חולי אלצהיימר נמצאו שינויים בריכוזי מתכות, כמו ברזל, נחושת, אלומיניום ואבץ, ועלו השערות לשאלה איך המתכות משפיעות על המחלה. יש לקוות שמציאת טיפול שיפחית את ההתפרצויות המקומיות של נגיף ההרפס אצל צבי ים ירוקים יאפשר גם לפתח טיפול לאלצהיימר, או לפחות טיפול מונע בגורם הזיהומי שמסייע להרפס להתפרץ. לא מן הנמנע שגורם שכזה משפיע לא רק במי הים, אלא גם בסביבת בני האדם.