דולפינים לחופי מקסיקו ובליז יוצרים טבעות בוץ כדי לצוד בעזרתן דגים, בשיטה דומה מאוד לזו שנצפתה בפלורידה, אלף קילומטר משם

במים הרדודים והחמימים לחופיה הדרום-מזרחיים של מקסיקו, להקת דולפינים יצאה לציד. כאשר התקרבה ללהקה של דגים קטנים, צלל דולפין אחד לקרקעית הבוצית והחל להכות בה בזנבו, מעלה למים עננים קטנים וחומים של בוץ. הדולפין התקדם במעגל, כשהוא מקיף את להקת הדגים חסרי המזל בטבעת בוץ. הדגים, בבהלתם, נרתעו מהמים העכורים וניסו לצאת מהטבעת מלמעלה, בקפיצה. זו הייתה טעות. שאר הדולפינים חיכו להם מעל פני המים, בפיות פעורים, ותפסו אותם בקלות.

הסרטון הבא אמנם צולם לחופי פלורידה, אבל מראה סצנה כמעט זהה:

ציידים מתוחכמים

דולפינים ידועים בתבונתם וגם ביצירתיות שלהם, וביכולתם לפתח שיטות ציד שונות ומתוחכמות. בין השאר, הם נצפו מבריחים להקות דגים אל החוף, שם הם יוכלו לתפוס אותם בקלות, או חובטים בזנבם במים כדי לעורר גלים ולהבהיל את הדגים שמתחבאים בסביבה, כך שיברחו החוצה ויחשפו את עצמם – שיטת ציד שזכתה לכינוי "קרפלנקינג" (kerplunking) על שם הקול שהדולפינים יוצרים. יש גם דולפינים שמשתמשים בכלים בשעת הציד – מכסים את חוטמם בספוג ים כדי להגן עליו כשהם מחפשים טרף בקרקעית הים, או מבריחים דגים לתוך קונכיות גדולות, ואז מעלים אותן אל פני הים ו"שופכים" את הדגים החוצה, ישר אל הפה. בברזיל, דולפינים למדו לשתף פעולה עם דייגים, ולהבריח דגים אל תוך הרשתות שלהם.

הציד באמצעות טבעת הבוץ, שיוצרת מעין רשת שלוכדת את הדגים בתוכה, דווח לראשונה במאמר שפורסם ב-2003. יוצרי הטבעות היו דולפינים מהסוג דולפינן (Tursiops) שחיו בחופים הדרומיים של פלורידה. לרוב מדובר בהתנהגות קבוצתית, אך לפני כשלוש שנים צולם סרטון שבו דולפין בודד מבצע את אותו תרגיל:

במאמר שפורסם לאחרונה, חוקרים מארצות הברית, ממקסיקו ומבליז חשפו שהדולפינים מפלורידה אינם שרי הטבעות היחידים של עולם הים: טבעות בוץ דומות מאוד נראו גם במפרץ צ'טומל (Chetumal), לחופיו הדרומיים של חצי האי יוקטן. הן התגלו בתחילה מצילומי לוויין ברזולוציה גבוהה ביותר – טכנולוגיה שמאפשרת לכסות בקלות אזורים גדולים, ולעקוב אחר הדולפינים מבלי להפריע להתנהגותם, ומבלי שהם יהיו מודעים כלל למעקב. הטבעות האופייניות והכהות שהדולפינים מייצרים בשיטת ציד זו נראות היטב בצילומים.

לאחר מכן ערכו החוקרים תצפיות קרובות יותר, מסירות, ממטוסים וממטוס ללא טייס. הם גילו ששיטת הציד של הדולפינים ממפרץ צ'טומל הייתה דומה מאוד לזו של הדולפינים מפלורידה והאיים שבדרומה. המיקום ביחס לחוף, עומק המים, קוטר הטבעות שיצרו – כולם היו פחות או יותר זהים בשתי האוכלוסיות.

סרטון שמראה את טבעות הבוץ במפרץ צ'טומל:

תנאים דומים, פיתרון דומה

למרות שדולפינים ידועים בכך שהם לומדים זה מזה, ובמקרים אחרים מחקרים הראו בבירור ששיטות ציד חדשות עברו מדולפין אחד לחברו, קשה להאמין שזו הסיבה לדמיון במקרה זה. מדובר בשתי אוכלוסיות שונות שביניהן מפרידים כאלף קילומטרים של ים פתוח, ולא סביר שהם יצרו קשר זו עם זו.

בראיון לעיתון The Independent, אריק ראמוס (Ramos), שהוביל את המחקר, ייחס את הדמיון בשיטות הציד למאפיינים המשותפים של מפרץ פלורידה ומפרץ צ'טומל. "המפרץ מאוד דומה, אז נראה שזו השערה מבוססת שהדולפינים בשני המקומות הגיעו לאותו פיתרון, ולמדו ליצור טבעות בוץ כדי לצוד דגים תחת תנאים דומים", אמר. "זה מדהים בעיני שהם פיתחו את אותה טכניקה מתוחכמת".

התופעה הזו, שבה שתי אוכלוסיות שונות ונפרדות מפתחות טכניקות דומות, נצפה פעמים רבות במין אחר שידוע בהמצאותיו וביכולת הלמידה שלו - האדם. אחת הדוגמאות המפורסמות לכך היא הכתב, שהומצא באופן בלתי תלוי לפחות פעמיים, במזרח התיכון ובמרכז אמריקה. ולאחר המצאת הכתב, הומצאו גם ניירות לכתוב עליו - מפפירוס במצרים, מאורז בסין ומקליפות עצים במקסיקו. נראה שגם אצל הדולפינים, כמו אצלנו, בעיות דומות ותנאים דומים מובילים לפיתרון דומה.