מחקר אמריקאי במתגייסים צעירים: חסרי תסמינים מדביקים בנגיף הקורונה; הסתמכות על תסמינים לא מאפשרת למנוע את התפשטות המגפה ויש לערוך בדיקות סקר נרחבות ללא קשר להופעתם

מדידות חום וסינון לפי תסמינים נוספים לא מצליחים לאתר חולי קורונה, כך לפי מחקר שעקב אחרי מקרי הדבקה ב-SARS-CoV-2 במתגייסים חדשים לחיל הנחתים של ארצות הברית (המארינס). מבין המתגייסים הצעירים, כמעט כולם בני 18 עד 20, רוב החיוביים לנגיף היו חסרי תסמינים. אותם אסימפטומטיים הם מקור הדבקה שמאפשר לנגיף להתפשט.

חיילים המשרתים בצבא גרים בחללים סגורים וצפופים, נמצאים במגע קרוב בעיקר בעת אימונים קרביים או פעילות מבצעית, חולקים חדרי אוכל, ומגיעים מכל רחבי הארץ. תנאים אלו מגדילים מאוד את הסיכון שלהם להיחשף למחלות כמו COVID-19, להידבק בהן ולהפיצן. כדי לקטוע את שרשראות ההדבקה ולהגן על החיילים מקורונה, חשוב לחקור את התפשטות הנגיף במסגרת צבאית שכזו, ואת תרומתם של אמצעי הגנה שונים לבלימתו.

חוקרים מהמרכז למחקר רפואי של צי ארצות הברית (NMRC), בשיתוף עם חוקרים מבית הספר לרפואה בבית החולים מאונט סיני בניו יורק (ISMMS), בדקו זאת בכ-3100 מתגייסים, שהשלימו שבועיים של הסגר עצמי בביתם לפני שהתייצבו לגיוס. עם התייצבותם נלקחו המתגייסים לקמפוס אוניברסיטה שנסגר במיוחד בשבילם, חולקו למחלקות של 60-50 איש, ונכנסו לשבועיים נוספים של הסגר, הפעם בפיקוח. כל המתגייסים גרו בחדר עם שותף אחד בלבד. הם נדרשו לעטות מסכות בד משתי שכבות כל הזמן, פרט לשעת אוכל ושינה; לשמור על ריחוק פיזי ועל היגיינה; למדוד חום ולדווח על תסמינים ועוד. בעלי תסמינים נבדקו ב-PCR לנוכחות הנגיף. מי שנמצא חיובי לנגיף נכנס לבידוד.

מבין המתגייסים, 1,848 התנדבו לקחת חלק במחקר. הם נבדקו לנוכחות הנגיף כשהגיעו לקמפוס ולאחר שבעה ימים. כלל המתגייסים, גם אלה שלא התנדבו למחקר, נבדקו לאחר 14 יום, בתום ההסגר המפוקח.

נחתים במסכות משחזרים את הנפת הדגל באיוו-ג'ימה בטקס חילי | צילום: Cpl. Dylan Walters, חיל הנחתים של ארצות הברית
נחתים במסכות משחזרים את הנפת הדגל באיוו-ג'ימה בטקס חילי | צילום: Cpl. Dylan Walters, חיל הנחתים של ארצות הברית

נדבקים גם בהסגר

בתחילת ההסגר המפוקח, לאחר סיום ההסגר העצמי הביתי, התגלו 16 מתנדבים חיוביים לקורונה, פחות מאחוז, כשרק לאחד מהם היו תסמינים. עד סיום ההסגר התגלו עוד 35 חיוביים בקרב המתנדבים, ורק לארבעה מתוכם היו תסמינים. מבין המתגייסים האחרים, שנבדקו רק בתום ההסגר, התגלו 26 נדבקים בנגיף. איש מהם לא דיווח על תסמינים, וכולם התגלו רק בזכות בדיקות PCR שנקבעו מראש.

ניתוח גנטי של נגיפים שבודדו מ-32 מתנדבים חשף שישה מקבצי הדבקה בנגיף, המקור של לפחות שלושה מהם במתגייסים אסימפטומטיים. ההדבקות התרחשו רק בין מתגייסים שהיו באותה מחלקה או שותפים לחדר, ולא בין אנשים מחדרים צמודים או שהשתמשו בשירותים ומקלחות משותפים.

על פי תוצאות המחקר נראה שההדבקות התרחשו רק בין אנשים שחלקו חלל משותף כשהם ללא מסכות – בשינה או בזמן שאכלו עם חבריהם למחלקה. חלקן התרחש בשלב מאוחר בהסגר המפוקח, ולכן נראה שהסגר כזה למשך שבועיים בלבד לאו דווקא מספיק כדי לאתר את כל ההדבקות ולעצור אותן.

בנוסף, מאחר שרוב הצעירים המודבקים אסימפטומטיים הם לא היו מתגלים במקומות שבדיקות קורונה נעשות רק בעקבות תסמינים או חשיפה לבעל תסמינים. התמקדות בתסמינים לא מאפשרת לזהות מודבקים, לבודד אותם ולעצור הדבקות נוספות.

"אנו סבורים שהממצאים יסייעו למשרד ההגנה, לגופי בריאות הציבור, ולחברה כולה לצמצם את התפשטות המגפה העולמית, לא רק בקרב אוכלוסייה מסוימת זו, אלא גם בקרב אוכלוסיות שהם עלולים להדביק שלא ביודעין" אמר בהודעה לעיתונות קומנדר אנדרו לטיציה (Letizia), מוביל המחקר, אימונולוג וסגן מנהל אגף המחלות המידבקות ב-NMRC.

אכן, נראה שלפחות במסגרת קבוצות, כגון בצבא, בבבתי כלא, בבתי הספר, באוניברסיטאות, בפנימיות, בדיור מוגן ובחדרי כושר, הדרך היחידה לבלום את נגיף הקורונה ולצמצם את התפשטותו היא לשלב באמצעי ההגנה מפניו – ריחוק פיזי, מסכות ועוד – בדיקות סקר נרחבות חוזרות ונשנות, ללא קשר להופעת תסמינים.