עצור, נוגדן לפניך! חוקרים פועלים לפתח גלולות חדשות למניעת היריון, שלא יתבססו על הורמונים אלא על פעילות מערכת החיסון של הגבר או האישה

גלולות למניעת היריון הן אמצעי מניעה יעיל במיוחד, שמיליוני נשים משתמשות בו בכל רחבי העולם. הגלולות מבוססות על הורמונים שעוצרים את תהליך הביוץ, ולעיתים קרובות השימוש בהן מלווה בתופעות לוואי לא נעימות שמניאות נשים מלהשתמש בהן. יש גם נשים שאינן יכולות להשתמש באמצעי מניעה המבוססים על הורמונים מסיבות רפואיות. על כן יש צורך רב בפיתוח אמצעי מניעה יעילים אחרים, שאינם משתמשים בהורמונים.

מתברר שהטבע כבר יצר אמצעי מניעה כאלה, ואפשר למצוא אותם אצל חלק מהנשים והגברים שסובלים מאי-פוריות. מערכת החיסון שלהם מייצרת נוגדנים נגד תאי הזרע, ואלה לוכדים את הזרעונים בדרכם אל הביצית ולא מאפשרים להם להפרות אותה. הנוגדנים האלה עשויים להימצא הן בנוזל הנרתיק של נשים והן בנוזל הזרע הזכרי. מצב כזה נקרא אי-פריון חיסוני, ונכון להיום הסיבות לו אינן ברורות לגמרי.

במחקר, שהתפרסם בכתב העת Science Translational Medicine, השתמשו חוקרים מאוניברסיטת צפון קרוליינה בתופעה הזאת כדי להנדס נוגדנים לוכדי זרע כאמצעי מניעה לא הורמונלי. לשם כך לקחו נוגדנים מוכרים שזוהו בעבר אצל נשים בריאות שסבלו מאי-פריון חיסוני, והנדסו מהם נוגדנים חדשים בעלי יכולת קשירה חזקה יותר לתאי זרע.

לנוגדן רגיל יש שתי "זרועות" שמסוגלות להיקשר למטרה שלהם – בדרך כלל חלבון כלשהו של גורם בלתי רצוי כמו חיידק או נגיף. לעומת זאת, לנוגדנים המלאכותיים שיצרו החוקרים היו בין שש לעשר זרועות כאלה, דבר שעשוי להעניק להם יכולת משופרת לבלום תאי זרע. ואכן כשהכניסו את הנוגדנים החדשים למבחנה עם תאי זרע, הם היו יעילים בקשירת הזרע ועצירתו פי שמונה ויותר מהנוגדן המקורי.

לנוגדן רגיל יש שתי "זרועות" שמסוגלות להקשר למטרה שלהם - בדרך כלל של גורם בלתי רצוי כמו חיידק או נגיף. אילוסטרציה:  Christoph Burgstedt / Science Photo Library
לנוגדן רגיל יש שתי "זרועות" שמסוגלות להקשר למטרה שלהם - בדרך כלל של גורם בלתי רצוי כמו חיידק או נגיף. אילוסטרציה:  Christoph Burgstedt / Science Photo Library

כדי לבחון את יעילות הנוגדנים בסביבה יותר מציאותית, הוסיפו החוקרים את הנוגדנים למבחנות עם נוזל נרתיקי של נשים ועקבו אחרי יכולת ההתקדמות של הזרע בתוכו. נמצא שכל סוגי הנוגדנים החדשים בלמו את תנועת תאי הזרע בהצלחה רבה יותר מנוגדן ביקורת שאינו נקשר לתאי זרע.

בניסוי האחרון השתמשו החוקרים בכבשים כדי לבחון את פעילות הנוגדנים בגוף חי. הם השתמשו במבחן דומה לזה שעושים לבני אדם לצורך בדיקת פוריות, שנקרא PCT. במסגרת המבחן הזה לוקחים דגימה מצוואר הרחם של האישה זמן קצר אחרי שקיימה יחסי מין, ומחפשים בה תאי זרע בתנועה.

תחילה הזריקו החוקרים למערכת הרבייה של כבשים נוגדנים מהונדסים, נוגדנים רגילים מהסוג שעליו ביססו את החדשים, או תמיסה שאינה מכילה נוגדנים. לאחר מכן הזריקו להן תאי זרע אנושיים ואספו אותם כעבור שתי דקות כדי לבחון את יכולת התנועה שלהם. הנוגדנים המהונדסים הצליחו להפחית את תנועת תאי הזרע ב-97 אחוז, והנוגדן הטוב ביותר הפחית אותה ביותר מ-99 אחוז. כל הנוגדנים המהונדסים היו הרבה יותר יעילים מהנוגדן המקורי.

ממצאי המחקר מראים כי אפשר לכאורה להשתמש בנוגדנים כאמצעים לא הורמונליים למניעת היריון. הנוגדנים שהנדסו החוקרים ספציפיים מאוד לחלבון שקיים רק בתאי זרע ובמערכת הרבייה הזכרית, ולכן אמורים להיות בטוחים מאוד לשימוש בגוף האישה. החוקרים אומנם לא בדקו את הסבירות להתפתחות של היריון למרות הטיפול, אך הקשר בין רמת התנועתיות של תאי הזרע לפוריות מוכר כבר שנים רבות, כך שהגיוני למקד בו את הפיתוח של אמצעי מניעה חדש. לטענת מחברי המאמר, בסופו של דבר ייתכן שמתן הנוגדנים ייעשה על ידי טבעת שתוכנס לתוך הנרתיק ותשחרר נוגדנים בצורה מבוקרת. 

נותרה עוד דרך רבה לעבור לפני שאפשר יהיה להשתמש בנוגדנים כאמצעי מניעה בטוח ויעיל נגד היריון. עם זאת, המחקר מציג הדגמה מבטיחה של טיפול מקומי וזמני למניעת היריון, שאינו כולל התערבות בתהליך ההורמונלי הטבעי של האישה.