ניסוי קליני ראשוני בחן טיפול חדשני בסרטן הערמונית בעזרת חלקיקי זהב, והתוצאות מבטיחות

חוקרים מארצות הברית פיתחו טיפול לחיסול ממוקד של גידולים בערמונית, שאמור להפחית את הסיכון לתופעות לוואי חמורות. הטיפול החדש משלב טיפול בלייזר וננו-חלקיקים מזהב, הממירים את אלומת הלייזר לחום שמשמיד את תאי הגידול. הטיפול הניסיוני נבדק בניסוי קליני (כלומר ניסוי בבני אדם) ראשוני, שתוצאותיו התפרסמו בכתב העת המדעי PNAS.

סרטן הערמונית נחשב לסרטן הנפוץ ביותר בקרב גברים. הוא מופיע אצל כ-50 אחוז מהגברים מעל גיל 70, ואצל רובם המכריע של הגברים מעל גיל 90. עם זאת, סרטן הערמונית אינו תמיד מסוכן: בדרך כלל, הוא מתפתח באיטיות רבה מאוד. אך בחלק מהמקרים התקדמות המחלה מהירה ומסוכנת, והסרטן עלול אף לשלוח גרורות לאיברים אחרים בגוף, בעיקר לעצמות. 

הערמונית סמוכה לכמה רקמות חיוניות, ובהן צינור השופכה (צינור הוצאת השתן), שלפוחית השתן ועצבים העוֹבְרִים ליד מעטפת הערמונית. הטיפולים הקיימים כיום, הכוללים בעיקר ניתוח והקרנות, עלולים לפגוע ברקמות חיוניות אלו ולגרום לסיבוכים בהטלת שתן, בפעילות המעי ובתפקוד המיני. הטיפול החדש, הנקרא טיפול פוטו-תרמי, נועד לצמצם את תופעות הלוואי האלו על ידי פגיעה ממוקדת בתאי הגידול.

בניסוי הקליני, שנערך בבית החולים הר סיני (Mount Sinai) שבניו-יורק, השתתפו 16 גברים בני 58 עד 79 שאובחנו כחולים ב״סרטן ערמונית מוקדם״ (שלבי T1 ו-T2), שלב במחלה שבו הגידול מוגבל לערמונית בלבד ולא קיימות גרורות באיברים אחרים. בתחילת הטיפול קיבלו החולים עירוי לווריד של ננו-חלקיקי זהב, חלקיקים המורכבים מליבת סיליקה ומעטפת זהב שקוטרם כ-150 ננומטר. כאשר חלקיקי הזהב מגיעים לגידולים מוצקים, הם מצטברים בהם, כיוון שכלי הדם בגידולים  לרוב דולפים ואינם מזרימים דם בצורה יעילה, בניגוד לכלי הדם ברקמות בריאות סמוכות.

לאחר בדיקות מקדימות, שבהן יצרו החוקרים הדמיה תלת-ממדית של הגידול ושל הרקמות שסביבו, ביצעו החוקרים הקרנה ממוקדת של הגידול בקרני אור באורך גל הקרוב לתת-אדום. חלקיקי הזהב שהצטברו בגידול המירו את הקרינה הזאת לחום, שגרם להרס של תאי הגידול. הרקמות הבריאות הסמוכות, שבהן ריכוז חלקיקי הזהב היה נמוך יותר, לא נפגעו. כדי לוודא זאת הקרינו הרופאים ישירות אזור של רקמה בריאה הסמוכה לגידול. הרקמה התחממה קלות אך נותרה ללא פגע..

72-48 שעות לאחר ההקרנה, עברו המטופלים בדיקת MRI, כדי להעריך את היעילות הראשונית של הטיפול הפוטו-תרמי. המטופלים חזרו למעקב חודש, שלושה חודשים, שישה חודשים ושנה לאחר הטיפול הראשון. בכל ביקור ערכו החוקרים בדיקת MRI, לקחו ביופסיה ומדדו את רמות ה-PSA בדמם של המטופלים (PSA הוא חלבון המיוצר בערמונית, שריכוזים גבוהים שלו בדם עלולים להצביע על תהליך סרטני).

תוצאות המחקר הראו ירידה בריכוז ה-PSA בדמם של המטופלים: מערך של 7 ננוגרמים למיליליטר לפני הטיפול, לערכים של כ-4 ננוגרמים למיליליטר לאחריו (הטווח התקין הוא פחות מ-4.0 ננוגרם למיליליטר). נוסף על כך, לאחר שלושה חודשים,  נצפתה נסיגה מוחלטת של הסרטן ב- 60 אחוזים מהמטופלים, שיעור שעלה ל-87 אחוזים כשנה לאחר הטיפול. המטופלים לא דיווחו על תופעות לוואי בחודשים שלאחר הטיפול, דבר שנחשב להצלחה גדולה בהשוואה לטיפולים הרפואיים הקיימים כיום.

בעקבות התוצאות הראשוניות המבטיחות של הטיפול הפוטו-תרמי, כעת שוקדים החוקרים על ניסוי קליני רחב יותר (45 משתתפים), שתוצאותיו יסייעו בהערכת יעילותו של הטיפול החדש במיגור סרטן הערמונית.