שחקנית חדשה ומפתיעה במרוץ לפיתוח "רובו-דבורים" – מכונות מעופפות זעירות שיאביקו יבולים – ענקית מרכולים האמריקאית וולמארט

בתחילת החודש שעבר הגישה ענקית הקמעונאות האמריקאית וולמארט (Walmart) בקשה לפטנט  על פיתוח דבורים מלאכותיות. וולמארט בחרה להיכנס למירוץ לפיתוח טכנולוגיה שתמנע רעב עולמי אפשרי, ולייצר מזל"טים שיעברו מצמח לצמח ויאביקו אותם.

הטבע כבר יצר כמובן מאביקים טבעיים לצמחים – החרקים, ובמיוחד דבורי הדבש. ההאבקה הזאת אחראית לכשליש מסך המזון שאנו צורכים. בארצות הברית לבדה מעריכים שההאבקה מפרה יבולים חקלאיים בשווי 30-20 מיליארד דולר בשנה. המערכת האקולוגית הזאת נשענת על תפקידן הטבעי של הדבורים, אך בשנים האחרונות מסתמן שהן נמצאות בסכנת הכחדה. כבר בשנת 2006 החלו לראות ירידה במספר הדבורים ומערכות החי והצומח הושפעו בהתאם.

כמה מרכיבים אחראים לירידה בכמות הדבורים בעולם: טפילים, מחלות, גנטיקה לא מגוונת, תזונה לקויה וחשיפה לחומרי הדברה. נערכו מחקרים רבים על הפרעת התמוטטות המושבה (Colony Collapse Disorder), שבה הדבורים נעלמות באופן פתאומי ואינן חוזרות לכוורת. נמצא כי חומרי הדברה מסוימים עלולים לגרום לדבורים תחושה של אובדן התמצאות, עד כדי כך שהן לא מצליחות לנווט הביתה. זה גם מסביר מדוע איננו רואים מוות המוני בכוורת, בניגוד למחלות אחרות.

נוסף על מאמציהם של חוקרים וחקלאים להבין את תופעת היעלמות הדבורים ולמנוע אותה, נעשים ניסיונות למצוא פתרון גם באפיקים חלופיים, כלומר ליצור ממלאי מקום שיאביקו את הצמחים במקום הדבורים. וולמארט אינה הראשונה שמציעה ליצור רובוט שימלא את תפקידן של הדבורים. כבר ב-2013, מעבדת רובוטים באוניברסיטת הרווארד יצרה את הרובו-דבורה הראשון. הם פיתחו חרק מלאכותי בגודל של מטבע שמסוגל לעוף בעזרת כנפיים שמרפרפות בקצב של 120 פעמים בשנייה. בפיתוח השתתפו חוקרים מתחומים רבים ומגוונים: ביולוגים, מהנדסי חשמל, אנשי חומרים, פיזיקאים ועוד. צפו בסרטון קצר על רובוט הדבורה של הרווארד:

 

גם היפנים נמצאים כבר בזירה. ב-2017 פורסם רובו-דבורה יפני שמסוגל להידבק למשטחים ולהאביק שדה של פרחים.

העוקץ המכני

בשונה מהרובוט שנבנה בהרווארד והיה מחובר בכבל חשמלי, וולמארט שואפת לפתח רובו-דבורים ניידים, שיהיו אוטומטיים או נשלטים בשלט רחוק. כדי להגביר את הדמיון לדבורים האמיתיות, אלה של וולמארט אפילו יזמזמו. הכוונה היא שבעתיד הלא רחוק מושבות רובו-דבורים יוכלו לכאורה להשתלב בחוות חקלאיות עצומות ולא להיתקע בדמות דגם מעבדתי שמחובר לשקע.

נוסף על שכלולי התעופה והדמיון לחרקים, חוקרים מנסים לפתח תקשורת בין-רובוטית שתאפשר לדבורים המלאכותיות לסמן זו לזו לאן ללכת ומה לעשות. כמו כן בוחנים את האפשרות להשתמש בצילומי לוויין באיכות גבוהה שיספרו עלים וישמשו מפה לרובו-דבורים. המפות האלה יתעדכנו באופן יומיומי כדי שהדבורים המלאכותיות ינווטו בין צמח לצמח תוך חלוקת עבודה יעילה ביניהן. הדבר שקול לשרטוט דינמי של נתיבי חלוקה של דוורים עם מפת google maps עדכנית.

כמו כל טכנולוגיה חדשה, יש למטבע צדדים נוספים, ויש מי שחוששים מהאפשרות שהגדג'טים החדשים הללו יוכלו לשמש גם להפצת נשק כימי וביולוגי. יש הטוענים שאותה טכנולוגיה תאפשר גם "לעקוץ" מטרות אנושיות ולהזריק להם חומרים מסוכנים בזמן מלחמה או פעילות טרור ופשע – כפי שהודגם בצורה מפחידה במיוחד בפרק הסיום של העונה הקודמת של הסדרה העתידנית הבריטית "מראה שחורה".

לפני שהחזון הטכנולוגי המבטיח והמאיים גם יחד הופך למציאות, כדאי אולי שנחשוב איך לשמור על הדבורים הקיימות ולשמר את המאזן האקולוגי והמגוון הביולוגי. כך נוכל להיעזר בטכנולוגיות חדשות שמתפתחות לא כתחליף לזן שנכחד, אלא כצוהר לקידום הטבע הקיים.