ראשית נגדיר מהי קלוריה, קלוריה היא יחידת מידה של אנרגיה. יחידת הקלוריה שבה משתמשים במוצרי מזון היא למעשה קילו-קלוריה (באנגלית kilocalorie) שזה בעצם 1000 קלוריות.
כאשר מאפיינים מוצרי מזון, קלוריה אחת מוגדרת כאנרגיה הדרושה לחמם קילוגרם אחד של מים מ-24 מעלות צלזיוס ל-25. אם כן יש לזכור שיחידת הקלוריה בהקשר של מזון גדולה פי 1000 מיחידת  הקלוריה המקובלת בפיזיקה וכימיה.  

אז איך מחשבים כמה קלוריות יש במזון?
לוקחים את המזון ושורפים אותו בתוך קופסא השקועה במיכל מים ומודדים בכמה מעלות התחממו המים כתוצאה משרפת המזון. ישנם מקרים שמצריכים יבוש וטחינה לאבקה של המזון טרם השריפה על מנת להבטיח בעירה מלאה של המזון.


סכימה של קלורימטר.

לדוגמה:
אם רוצים לדעת כמה קלוריות יש בכף שמן קנולה שמים כף שמן בקופסא (ראה איור) ממלאים את המיכל האטום בליטר (1 קילוגרם) מים, מציתים את השמן וממתינים עד שהוא נשרף לחלוטין. מיד לאחר מכן מודדים בכמה עלתה טמפרטורת המים, אם המים עלו מ-24 מעלות ל- 44 מעלות זה אומר שבכף השמן היו 20 קלוריות.
כיום ישנן טבלאות עם נתוני קלוריות עבור המון חומרי בסיס מהם מורכב המזון, כמו שומן, חלבון, סוכר ועוד. יצרני המזון מחשבים כמה חלבונים, שומנים, סוכרים וכו' יש במוצר שלהם ומשתמשים בנתונים הקיימים על מנת לחשב כמה קלוריות יש במוצר.

יש לציין שישנם חומרים שלא מוסיפים את הערך הקלורי שלהם לחישוב המזון. לדוגמה סיבים תזונתיים להם יש ערך קלורי על פי מדידה בקלורימטר אינם מחושבים כיוון שאיננו יכולים לנצל אותם בתהליך העיכול והם מופרשים מהגוף מבלי שהגוף יפיק מהם אנרגיה.

TEDed