לפני שנענה על שאלה זו, יש להבין מהי הגדרה טקסונומית. ובכן, טקסונומיה היא שיטה לסיווג צורות חיים החל מחיידקים וכלה בלווייתנים לפי אבות משותפים. לדוגמא: התמנונים, דיונונים, דו קשוותים (צדפות) והחלזונות הם מאותו המקור - יש להם אב קדום משותף (קבוצה בעלת אב משותף נקראת קבוצה מונופילטית) ומאותו האב הקדום התפתחו באבולוציה הסוגים השונים על מגוון צורותיהם. בנוסף, טקסונומים  משתמשים לא רק במראה החיצוני או תכונות פזיולוגיות על מנת להגדיר קבוצות, אלא בעיקר ע"י השוואות של מקטעי D.N.A בחיות השונות.

הסידור הטקסונומי עצמו הולך כמו פירמידה הפוכה החל מהאב הקדום המשותף לכל החיים על פני כדור הארץ, החל  מסיווג של ממלכות: צמחים, בעלי-חיים, פטריות וכו' ועד הגדרות של כל מין ומין. ישנם מקרים בהן כתוצאה מהגדרות העבר או מראה חיצוני מאוד דומה, הוגדרו קבוצות טקסונמיות אשר אינם מכלילות את כל המינים אשר התפתחו מאותו אב משותף, קבוצות כאלו נקראו קבוצות פאראפילטיות. זוחלים, לדוגמא, הם קבוצה פאראפיליטית מכיוון שאין להם אב משותף אשר יחודי רק להם, אלא הם חולקים אותו עם העופות. הדולפינים הם גם קבוצה פאראפילטית - כלומר הדולפינים הם צאצאים של אותו האב המשותף אבל לא כל הצאצאים של אב זה, הינם דולפינים.



דולפינים באוקיאנוס האטלנטי. צילם: Chris Veeschkens

הדולפינים אותם אנו מכירים הם יונקים ימיים מסדרת הלווייתנאים (Cetacea), תת-סדרה לווייתני השיניים (toothed whales או Odontoceti). בתוך תת-סדרה זו שוכנים  כ-10 משפחות, מתוכם 7 משפחות מוגדרות כמשפחות דולפינים. באופן גס, את 7 המשפחות האלו ניתן לחלק ל-2 קבוצות: 4 משפחות של דולפיני נהרות (river dolphins) ו-3 משפחות של דולפינואידים (ocean dolphins או Delphinoids).


עץ פילוגנטי המתאר את התפצלות המשפחות השונות בתת-סדרה לוויתני השיניים ואת החלוקה בתוכו ללוויתנים ודולפנים. התמונות הקטנות נלקחו מויקיפדיה.

כל הדולפינים חולקים מאפיינים משותפים:
1) זכרים גדולים מהנקבות.
2) גוף חלק והידרודינאמי.
3) בעלי חלק קידמי של הפה כמו מקור (לא אף).
4) סנפיר גבי בצורה גלית .
5) ניזונים – דגים ותמנונים.
6) שיניים קוניות חדות.

על סמך מידע זה, הנתון העדכני ביותר למספר סוגי הדולפינים הוא כ-17 סוגים המכילים 32 מינים. עם זאת, התפתחות מדע הטקסונומיה ושימוש בבדיקות DNA  עלולות לשנות מספר זה.

מאת: שלומי דגן
המחלקה לכימיה ביולוגית
מכון ויצמן

בשיתוף עם יובל שיש
המחלקה לניורוביולוגיה
האוניברסיטה העברית

הערה לגולשים
אם אתם חושבים שההסברים אינם ברורים מספיק או אם יש לכם שאלות הקשורות לנושא, אתם מוזמנים לכתוב על כך בפורום. אנו נתייחס להערותיכם. הצעות לשיפור וביקורת בונה תמיד מתקבלות בברכה.