השאלה המקורית: 
מדוע חיות כיס שגשגו באוסטרליה? אילו יתרונות אבולוציוניים יש לחיות כיס?



חיות הכיס הן יונקים שתקופת ההיריון שלהם קצרה יחסית ומגיע ל-5-4 שבועות. הוולד נולד קטן מאוד ולא מפותח וזוחל על פרוות אמו לעבר כיס המצוי בקדמת גופה. בתוך הכיס מחכה לוולד פטמה שמזריקה חלב לתוך פיו. בהמשך לומד הגור לינוק בכוחות עצמו. הוולד נשאר בכיס במשך כמה חודשים ואינו יוצא ממנו בכלל. בשלב מאוחר יותר הוא מתחיל לצאת מהכיס בשעות היום, אולם חוזר אליו בשעת סכנה ובמהלך הלילה.

ההבדל העיקרי בין יונקי הכיס ליונקי השליה, כלומר היונקים שעובריהם עוברים תקופת היריון מלאה בתוך שליה ששומרת עליהם, הוא תקופת ההיריון הקצרה יחסית של יונקי הכיס והרמה ההתפתחותית הנמוכה של הוולד. על כן היתרון העיקרי שיש ליונקי הכיס טמון בכך שהם חוסכים מעצמם חלק הסכנות של ההיריון הממושך האופייני ליונקי השליה. על כך הם משלמים מחיר בדמות לידה של ולד קטן ופגיע יחסית.


עץ התפתחותי (פילוגנטי) של יונקי הכיס | תרשים: ויקיפדיה

יונקי הכיס נפרדו כנראה מיונקי השליה דווקא בצפון אמריקה, אולם שם הם הפסידו בתחרות על נישות המזון ונכחדו. לאוסטרליה הם הגיעו לפני כ-50 מיליון שנה דרך אנטרקטיקה, שאז עדיין הייתה מחוברת לדרום אמריקה והתנתקה מאוסטרליה זמן קצר קודם לכן. כיוון שיונקי הכיס הגיעו לאוסטרליה דרך הים, נהוג לחשוב שתחילה הגיע לשם מין יחיד וממנו התפתחו כמאתיים המינים המוכרים לנו כיום ביבשת הדרומית.

בסך הכול ידועים כיום כ-300 מינים של חיות כיס בעולם, ש-70 אחוז מהם נמצאים באוסטרליה. שאר יונקי הכיס חיים בדרום אמריקה ובמרכזה, ובצפון אמריקה יש מין יחיד. נראה שהשגשוג שממנו נהנו חיות הכיס באוסטרליה התאפשר הודות לתחרות המוגבל על המשאבים ביבשת, שכן מסיבה לא ידועה יונקי השליה נכחדו מהיבשת לפני כ-55 מיליון שנה, זמן רב לפני שהגיעו לשם יונקי הכיס הראשונים.

 


תפוצה גיאוגרפית של יונקי הכיס בכדור הארץ (בכחול) | תרשים: ויקיפדיה

בדרך כלל כשמבקשים לתארך את האבולוציה של מיני בעלי חיים עושים את זה על ידי מאובנים. אולם כיוון שכדי להבדיל בין יונקי כיס ליונקי שליה צריך לזהות הבדלים במערכת הרבייה, שמורכבת מרקמות רכות שאינן נשמרות במאובנים, חקר האבולוציה של יונקי הכיס סובל מחסרים ומבוסס על השערות שקשה להוכיח בצורה חד-משמעית.

ככלל, על פי תיאוריית האבולוציה, כשיש תחרות על משאבים, המינים שישרדו הם אלה שמתאימים יותר לתנאי הסביבה. לאורך ההיסטוריה נראה שיונקי הכיס לא הצליחו בדרך כלל לגבור על יונקי השליה ולכן הם נאלצו לנדוד ולחפש נישות שהתחרות בהן תהיה מעטה יותר. כך יצא שכשיונקי הכיס הגיעו לאוסטרליה הם נהנו שם מבלעדיות ולכן הצליחו לשגשג.

בומרנג – בחזרה אליך
מיהו יונק הכיס הצפון אמריקאי?

רות חייט
המחלקה לכימיה ביולוגית
מכון ויצמן למדע



הערה לגולשים
אם אתם חושבים שההסברים אינם ברורים מספיק או אם יש לכם שאלות הקשורות לנושא, אתם מוזמנים לכתוב על כך בתגובה לכתבה זו ואנו נתייחס להערותיכם. הצעות לשיפור וביקורת בונה יתקבלו תמיד בברכה.