ההנחה המקובלת היא לספור כ-92 יסודות טבעיים, את 92 הראשונים בטבלה המחזורית של מנדלייב (דמיטרי איוונוביץ' מנדלייב, Dmitri Ivanovich Mendeleev).

מדוע "כ-92" ולא "92"?
מצד אחד, היסודות טכנציום (Tc , Technetium, מספר אטומי 43) ופרומתיום (Pm, Promethium, מספר אטומי 61) הופקו מלאכותית ובלעדיהם יש כ-90. מצד שני, פלוטוניום (Pu, Plutonium, מספר אטומי 94) לדוגמה כן קיים בטבע, אך בכמויות זעירות. הטבלה המחזורית מכילה בינתיים 118 יסודות, לא כולם נמצאו/יוצרו.


תמונה באדיבות ויקיפדיה

סוגי אטומים יש הרבה יותר, כיוון שלחלק ניכר מן היסודות יש איזוטופים שונים.
סוג היסוד נקבע ע"פ מספר הפרוטונים שבגרעין האטום (מספרם קובע את המספר האטומי), אך בגרעין של כמעט כל היסודות יש גם נויטרונים. ישנם יסודות המופיעים בטבע במספר תצורות אטומיות, הנבדלות זו מזו במספר שונה של נויטרונים. אלו הם איזוטופים שונים של אותו יסוד, קרי סוגי אטומים שונים לאותו יסוד, חלקם יציבים וחלקם לא (קרי רדיואקטיביים).

מספר דוגמאות:
מימן למשל קיים כמימן רגיל (חסר נויטרונים, מסומן כ-H(1)), כדיאוטריום (עם נויטרון אחד, מסומן כ-H2 או כ-D) וכטריטיום (עם שני נויטרונים, מסומן כ- H3 או כ- T).
פחמן קיים כ-C11, C12, C13 ו- C14 (עם 5, 6, 7 ו-8 נויטרונים בהתאמה). למעשה אלו הידועים ביותר, למעשה יש לפחמן איזוטופים נוספים.

למעשה מספר האיזוטופים שניתן לספור לכל יסוד תלוי עד כמה לא יציבים את מוכנה שהם יהיו.

מאת: ד"ר לירן שימשי
מכון דוידסון לחינוך מדעי
מכון ויצמן למדע

הערה לגולשים
אם אתם חושבים שההסברים אינם ברורים מספיק או אם יש לכם שאלות הקשורות לנושא, אתם מוזמנים לכתוב על כך בפורום. אנו נתייחס להערותיכם. הצעות לשיפור וביקורת בונה תמיד מתקבלות בברכה.