האם ילדים נדבקים במחלת COVID-19 פחות ממבוגרים? האם הם מדבקים באותה במידה? בינתיים התשובות חלקיות

את מערכת היחסים בין נגיף קורונה SARS-CoV2 לילדים אפשר לסכם במילים "it's complicated" (זה מסובך). אם התמונה בתחילת המגפה הייתה מעורפלת, אז היום היא רק קצת פחות.

מצד אחד אפשר להגיד שנכון להיום לאור הנתונים שנאספו עד כה במהלך המגפה שילדים בכל שכבות הגיל נדבקים בקורונה וגם מדביקים אחרים בקורונה. בנוסף בין החוקרים קיימת הסכמה שאצל ילדים שיעור החולים בקורונה עם תסמינים קלים גבוה ביחס לאוכלוסייה הבוגרת.  

מצד שני, כמעט כל שאלה אחרת בנושא נותרה פתוחה. סוגייה אחת היא איך להגדיר אילו ילדים נדבקים יותר ואילו פחות. ילדים הם לא מקשת גיל אחת, אלא טווח רווח של גילים, ומחקרים שונים משתמשים בהגדרות שונות. מחקר שבדק חולים מדרום קוריאה, איטליה ואיסלנד מצא כי צעירים עד גיל 14  נדבקים פחות ממבוגרים ב-SARS-CoV-2, אך נערים מגיל 15 חשופים לקורונה בדיוק כמו האוכלוסייה הבוגרת. לעומת זאת מחקר סיני על כ-400 חולים מצא שאצל ילדים בני פחות מ-10 שנים שיעור ההדבקה הוא בדיוק כמו אצל מבוגרים.

המקור לחוסר הבהירות בנושא התחלואה בילדים נובע כנראה מכך שילדים סובלים מתסמינים קלים במחלה, ולא נבדקים בבדיקות לזיהוי קורונה באותה תדירות כמו מבוגרים. המחסור בבדיקות מעלה את החשש כי ילדים עלולים להיות מפיצים שקטים של נגיף הקורונה ברגע שיחזרו ללימודים. לכן חוקרים מנסים לברר מדוע ילדים חולים בעצימות נמוכה יותר ואם הם מדבקים יותר ביחס למבוגרים.

נכון להיום חוקרים משערים שילדים חולים בעצימות פחותה מכיוון שהתגובה החיסונית שלהם לנגיף מאוזנת יותר משל מבוגרים וכך נמנע נזק עצמי לרקמות הריאה. סיבה אפשרית לכך היא שלילדים ישנם פחות חלבונים מסוג ACE2 שדרכם נכנס הנגיף לתאי הריאה. חוקרים משערים שהנגיף מנצל את הקולטנים האלו, שלרוב תורמים למערכת החיסון, כדי להתפשט בתוך תאי הגוף. אך כדי להוכיח את ההשערה הזאת ידרשו עוד השוואות רבות בין דגימות ריאה של ילדים לדגימות ממבוגרים שיבססו קשר של סיבה ותוצאה בין תגובת יתר של מערכת החיסון לתחלואה הקשה. 

בני נוער בטיילת של תל אביב | צילום: Furmiga Stock, Shutterstock
אפילו לא ברור אם שיעור ההדבקה של ילדים שונה משל מבוגרים. בני נוער בטיילת של תל אביב | צילום: Furmiga Stock, Shutterstock

חיסון והדבקה

למרות הקונזנצוס בקהילת המחקר שילדים לא נוטים להציג תסמיני מחלה קשים, כמה חוקרים מצביעים על קשר אפשרי בין הקורונה לתסמינים דומים למחלת "קוואסקי" בילדים. במאי 2020 חוקרים דיווחו כי זיהו תסמונת של דלקות רב מערכתית בילדים שעשויה להיות קשורה ל-SARS-CoV2. החוקרים דיווחו על קבוצה של 10 ילדים באיטליה שהציגו תסמינים דמויי מחלת קוואסקי וכללו בין היתר דלקת בלחמית העין, פריחה ונפיחות של איברים פריפריאליים כמו אצבעות הידיים. מתוך עשרת הילדים שניים היו חולים מאומתים בקורונה ואצל שמונה נמצאו נוגדנים לקורונה, אך אף אחד מהם לא היה בו זמנית חולה קורונה ובמחלה דמויית קוואסקי. מקרים דומים אובחנו במדינות נוספות אך לא ידוע אם הילדים היו חולים בקורונה בזמן שהראו תסמינים של מחלת קוואסקי. למרות אי הבהירות, תוצאות הטיפול החיוביות בילדים בתרופות המווסתות את פעילות החיסון מחזקות את ההשערה שתסמיני מחלת קוואסקי הם תוצאה של פעילות לא תקינה של מערכת החיסון. בסיכום המחקר ציינו החוקרים כי המחקר בילדים שסבלו מתסמיני מחלת קוואסקי יכול לעזור לשפוך אור על מחלה שעד היום אין עליה מידע מספק ובנוסף הוא עשוי לעזור לנו לצפות כיצד יגיבו ילדים לחיסון נגד קורונה

שאלה נוספת שנותרה פתוחה היא אם ילדים מדביקים יותר או פחות ממבוגרים. למרות שהמגמה במחקרים היום מצביעה על כך שילדים נוטים להדביק אחרים פחות ממבוגרים, היא לא מוחלטת. לדוגמה תוצאות ראשונית של מחקר אחד כזה עסקו בשאלה מה הסיכוי שילדים הם אלו שאחראים על ההדבקה הראשונית בתוך התא המשפחתי. התוצאות הראו שרק ב-8 אחוזים מהמקרים מחלת COVID-19 מגיעה לתא המשפחתי דרך ילד, לעומת 50 אחוז הדבקה דרך ילדים בשפעת עונתית. אלו תוצאות מעודדות, אבל חשוב לזכור שהילדים במדינות רבות (כולל חלק מאלו שבמחקר) נמצאים בהסגר ביתי ולא נחשפים לסביבה החיצונית ועשויות להיות לכך השפעות על התוצאות.

ככל שיבדקו יותר ילדים בחתכי גיל שונים כך תתבהר תמונת הקשר בין ילדים למגיפת הקורונה ונדע אם העולם באמת שייך לצעירים והחשש מ"ילדי קורונה" סמויים אמיתי או מוגזם.