תצפיות שנעשו במהלך ליקויי חמה מלאים ברחבי העולם גילו שבעלי חיים משנים את התנהגותם, אבל עד עכשיו אלה היו עדויות בודדות שאי אפשר להסיק מהן מסקנות. אפליקציה חדשה שתופעל בעת ליקוי החמה המלא בארצות הברית מיועדת לאסוף מידע ממקומות רבים כדי ליצור בסיס ידע רחב

בני המין האנושי היו מוקסמים מכל מה שקשור בגרמי השמיים מאז ומתמיד, במיוחד באירועים מיוחדים שבמהלכם השמש נעלמת באמצע היום וחושך שורר על פני האדמה, גם אם לכמה דקות. אלא שישנם מדענים שבמקום להרים את הראש לשמיים במהלך ליקוי חמה מתעניינים דווקא במה שמתרחש בזמן הזה על הקרקע.

ד”ר דאגלס דאנקן (Duncan), אסטרונום מאוניברסיטת קולורדו, צפה בעשרה אירועים של ליקוי חמה מלא ולא יוותר גם על הליקוי הנוכחי שמתרחש בארצות הברית היום (21 באוגוסט). הוא אחד מאלה שלא התמקדו רק בשמיים, ולכן היה עד להתנהגויות מוזרות של בעלי חיים. דאנקן סיפר בריאיון שבמהלך ליקוי חמה מלא בבוליביה בשנת 1994 הוא וחבריו גילו לפתע שהם מוקפים לאמות, שבסיום האירוע יצרו טור מסודר והתרחקו מהמקום. בשנת 1998 הוא שהה על סירה סמוך לאיי גלפגוס, וכמה דקות לפני שהליקוי החל הגיעו לאזור עשרות לווייתנים ודולפינים ששחו הלוך ושוב ליד הסירה. אחר כך הם לא נראו עוד.

למדענים ידוע שחיות וצמחים רבים תלויים במחזורי ההארה של הירח ושל השמש ומתאימים את עצמם אליהם. התנהגות בעלי חיים בעת ליקוי חמה היא עניין מרתק במיוחד, שכן אין ספק שאירוע כה קיצוני, שמלווה בשינויי תאורה וטמפרטורות, מבלבל את החיות ומוציא אותן מאיזון. העדויות שנאספו עד עתה הן מעניינות אבל לא מספיקות בשביל להשליך מהן על דפוסים של השפעת הליקוי על התנהגות בעלי חיים בטבע.

לילה באמצע היום

ליקוי חמה מלא מתרחש כשהשמש, הירח וכדור הארץ נמצאים על אותו הציר, כך שהירח מסתיר את השמש בצורה מושלמת. לילה באמצע היום אינו דבר שבשגרה, וליקוי חמה אכן מתרחש רק אחת ל-18 חודשים בכל פעם במקום אחר על פני כדור הארץ. כל נקודה על פני הכדור זוכה לליקוי חמה מלא אחת ל-370 שנים בערך.

במרוצת השנים מדענים ניסו לתעד התנהגויות של בעלי חיים במהלך ליקוי חמה. במחקר משנת 1984, תועדה קבוצת שימפנזים ששהו במרכז לחקר פרימטים בג'ורג'יה שבארצות הברית. החוקרים דיווחו שבמהלך הליקוי השימפנזים התכנסו על מבנה טיפוס ומיקדו את מבטם בשמיים.

ומה קורה בשטח הפתוח? חוקרים שצפו בפרות מרעה במהלך הליקוי שנראה באירופה ב-1999 לא ראו שינויים בהתנהגות הפרות. לעומת זאת, חוקרים ממקסיקו דיווחו שבמהלך ליקוי החמה שהתרחש ב-1991  נצפו עכבישים שמתחילים לפרק את רשת הקורים שלהם, בעוד שעכבישים שהוארו באור מלאכותי לא עשו זאת. מחקר שצפה בהתנהגות דגים במהלך ליקוי חמה באיי גלפגוס ב-1998 דיווח שבמהלכו דגים הפעילים ביום הפסיקו את פעילות האכילה שלהם והתחבאו במערות ובאלמוגים.

חוקרים מסוימים חושבים שציפורים יכולות להיות מושפעות מליקוי חמה יותר מאשר בעלי חיים אחרים מכיוון שהן רגילות לחזור למקומות המסתור שלהן כשהשמש שוקעת. חוקרים שצפו בהתנהגות ציפורים בעת ליקוי חמה בוונצואלה בשנת 1998 דיווחו שבשיאו הציפורים עפו אל מקומות המחסה שלהן, ובסופו הן חזרו למפרץ לעסוק בענייניהן כאילו לא קרה דבר. מקומיים שמכירים את התנהגותן הרגילה של הציפורים סיפרו לחוקרים שבמהלך הליקוי הציפורים התנהגו כאילו השמש שוקעת והיום הגיע לסופו.
צל הירח על כדור הארץ. Credit: NASA
צל הירח על כדור הארץ. Credit: NASA

טכנולוגיה בשירות המדע

מחקרים מהסוג הזה הם בעייתיים מאוד, שכן ליקוי חמה מלא מתרחש בכל פעם במקום אחר בעולם ובהפרשי זמן גדולים מדי בשביל לאסוף מספיק נתונים. ניסוי טוב הוא כזה שמאפשר למדען לשלוט במאפיינים המשתנים בניסוי, ולחזור על הבדיקות פעמים רבות כדי להעריך את אמיתות התוצאות. כל אלה מקשים על המדענים ללמוד על התנהגות בעלי חיים במהלך ליקוי חמה מלא.

אך המדע אינו מוותר בקלות רבה, והיכן שיש קושי תתגלה גם יצירתיות. חוקרים מהאקדמיה למדעים שבקליפורניה מקווים לגייס את חוכמת ההמונים לטובת תיעוד התנהגותם של בעלי חיים במהלך ליקוי החמה הקרוב בארצות הברית. החוקרים פיתחו אפליקציה שמאפשרת לכל אדם לתעד את עולם החי במהלך הליקוי, ובעזרתה הם מקווים לאסוף מספיק תצפיות למחקרם. רק באמצעות צבירה משמעותית של נתונים, שמעולם לא הייתה אפשרית קודם לכן, הם יוכלו לזהות דפוסים ולהסיק מסקנות.

מעבר למידע שמחקרים כאלה יספקו על השפעתה של תופעת טבע זו על בעלי חיים, אולי נוכל לקבל הצצה גם לתגובות צפויות שלהם לשינויי אקלים וסביבה שעתידים להתרחש על פני כדור הארץ. ליקוי החמה הבא בישראל יהיה ב-2020, וליקוי החמה המלא באזור אירופה ובאפריקה ייראה רק בשנת 2028. לכן, רק ליתר ביטחון, אולי כדאי שכבר מעכשיו נכניס תזכורת ביומן לשים לב למתרחש סביבנו בעולם החי בתאריכים הללו כדי שלא רק נצפה בשמיים אלא גם נפיק מהם משהו חשוב.