נשים רבות מגלות שהיריון הוא לא רק תותים בשמנת, אלא גם שהן רצות להקיא רק מהמחשבה עליהם. האשמה מוטלת על הורמונים ועל גנטיקה, ובכל זאת לבחילות יש גם משמעות חיובית חשובה מאוד

שמונה מתוך עשר נשים הרות סובלות מבחילות ומהקאות במהלך ההיריון. ברוב המקרים, הבחילות מופיעות עד השבוע ה-14 להיריון, אך עלולות להתמשך עד שלביו האחרונים. למרות שמן המטעה, בחילות בוקר, הן יכולות להופיע בכל שעה במהלך היום וחומרתן משתנה מאישה הרה אחת לאחרת, וגם בין הריונות שונים של אותה אישה.

בחילות והקאות במהלך היריון אינן מטרידות את עולם הרפואה. להפך: במחקר שבחן את הקשר בין הקאות ובחילות בהיריון לבין הפלות נמצא שהבחילות הן סימן להתפתחות תקינה של העובר. זה נכון כל עוד ההקאות אינן תכופות מדי, עד כדי כך שבעקבותיהן עלול להיגרם מחסור בחומרי הזנה (נוטריינטים) לעובר המתפתח, תופעה המכונה הקאות יתר בהיריון (HG ,Hyperemesis gravidarum).

עם זאת, גם בחילות והקאות קלות משפיעות באופן דרמטי על מהלך חייה של האישה ההרה ועל סובביה, והן פוגעות בתפקודה בסביבה הביתית ובעבודה.

נושא בעייתי למחקר

למרות שכיחות התופעה, ידוע מעט מאוד על הסיבות שמובילות לבחילות ולהקאות בהיריון בעיקר בגלל הקושי לחקור אותה - נשים הרות אינן מושא מחקר אתי, ולא ידוע על יונקים אחרים שאצלם יש תופעות כאלה במהלך ההיריון ושיכולים לשמש מודל מחקרי.

הנאשם העיקרי בתופעה הוא ההורמון HCG (קיצור של  Human Chorionic gonadotropin) שמופרש בכמויות גדולות על ידי השליה לאחר השתרשות ההיריון ברחם, ושמשפיע על פעילותה של בלוטת התריס. אלא שעד כה, הקשר המפליל היחידי שנמצא בין הורמון זה לבין הבחילות הוא הזמן שבו ייצורו מגיע לשיא, שהוא הזמן שבו עוצמת הבחילות בשיאה.

ההורמונים אסטרוגן ופרוגסטרון, המופרשים על ידי השחלות, יכולים לגרום בחילות בעת השימוש בגלולות למניעת היריון המכילות את ההורמונים האלה. ההשערה הרווחת היא שאסטרוגן גורם להרפיה של שרירים חלקים, כמו אלה האחראיים על תנועת המעי, ובכך גורמים הקאה.

הספרות המדעית אינה החלטית לגבי מקור הבעיה, ודבר זה מקשה על זיהוי פתרונות. קבוצת מחקר אוסטרלית פרסמה השנה שמידת החומרה של הבחילות וההקאות היא בעלת מרכיב תורשתי, והם ממליצים להתמקד בזיהוי הגורמים הגנטיים הגורמים לכך. אלה חדשות רעות לנשים שאימותיהן סבלו מאוד במהלך ההיריון, אבל החלק האופטימי הוא שבתוך תשעה חודשים לכל היותר זה יעבור.