מחקר אוסטרלי מצא כי בשעות הצהריים אנו מגיבים פחות לתגמולים צפויים, בגלל השפעת השעון הפנימי שלנו על המוח

אם גם לכם אין כוח לעבוד אחרי ארוחת צהרים ואתם מוצאים את עצמכם בוהים בפייסבוק, מתברר שיש תירוץ טוב לכך. מחקר אוסטרלי  בחן אם יש קשר בין השעה ביום למידת החשק שלנו להשקיע במטלה, ואיך התהליך מתרחש במוח.

לגוף שלנו יש שעון ביולוגי טבעי שמייצר לנו את קצב היום. השעון הזה, שנקרא השעון הצירקדיאני, מאותת לנו מתי אנחנו רעבים, מתי אנחנו עייפים, מתי צריך לקום וכן הלאה. בשנים האחרונות מצאו חוקרים שלשעון הזה יש השפעה גם על התגמול שאנחנו חווים מפעולות שונות שאנחנו מבצעים וכתוצאה מכך גם על רמת החשק שלנו לעשות אותן. התאוריה טוענת שמערכת התגמול אמורה להיות פעילה יותר במהלך היום, כאשר יש יותר פוטנציאל שדברים טובים יקרו ואנו חשופים פחות לסכנות מאשר לקראת ערב.  

המתנדבים בניסוי, 16 גברים, התבקשו להשתתף במשחק ניחושים נושא פרס כספי בשלושה מועדים במהלך היום – בעשר בבוקר, בשתיים אחר הצהריים ובשבע בערב. מהות המשחק הייתה לנחש אם ערכה של ספרה שהם לא יכלו לראות גדול או קטן יותר מחמש. ניחוש נכון העניק למשתתפים פרס כספי וניחוש שגוי גרר עונש כספי. בנוסף, כדי שהמתנדבים יעשו את המיטב בכל סיבוב, נאמר להם שעבור הסיבוב הטוב ביותר הם יקבלו גם בונוס. למעשה, המשחק היה מכור מראש וכל המשתתפים קיבלו את אותו מספר של פרסים ועונשים, כדי שאפשר יהיה להשוות את התוצאות שלהם.

כדי לבחון את השפעת השעון הצירקדיאני על תחושת התגמול במוח, החוקרים ביצעו סריקה מוחית באמצעות מכשיר תהודה מגנטית תפקודי (fMRI) ובחנו כיצד אזורי מוח הקשורים לתחושת תגמול מגיבים למשחק בשעות היום השונות. הסריקה מדדה את כמות הדם שזרם לחלקים השונים במוח של המתנדבים בזמן שהם שיחקו את המשחק, על סמך ההנחה המקובלת כי אזור במוח צורך יותר דם ככל שהוא פעיל יותר. הסריקה גילתה שהפעילות באזור הקשור בתחושת התגמול, הפוטאמן, הייתה נמוכה ביותר במשחק של שתיים אחר הצהריים, לעומת מבחני הבוקר והערב.

איך זה הגיוני? הרי אמרנו שהשעון הצירקדיאני גורם למערכת התגמול לצפות לאירועים מתגמלים במהלך היום? מתברר שכאשר תגמול או פרס הוא מפתיע ואינו צפוי, המוח מגיב אליו בחוזקה יתרה. לפיכך החוקרים מעריכים כי אזורי התגמול פועלים פחות באמצע היום דווקא בגלל שהתגמול לא בא בהפתעה, הם ציפו לו. אם אנחנו חווים את הניצחונות של אמצע היום כפחות מתגמלים רק בגלל שהם לא מפתיעים את המוח שלנו, אולי עדיף באמת לנוח?