מחקר חדש מציג ראיות ראשונות לכך שילדים נדבקים בנגיף SARS-COV-2 לא פחות ממבוגרים

בדצמבר 2019 התפרץ לראשונה נגיף הקורונה SARS-COV-2 באזור חוביי שבסין. ברגע שהתברר שמדובר בהתפרצות של נגיף מסוכן חדש שפוגע בבני אדם, שבהמשך הפכה למגפה, החלו חוקרים לאסוף נתונים על המחלה החדשה, הפוגעת בעיקר בדרכי הנשימה. אחד המאפיינים שזוהו היה שבעוד שאנשים מעל גיל 60 או עם מחלות רקע נוטים לפתח יותר סיבוכים ושיעור התמותה אצלם גבוה במיוחד, אצל ילדים המצב הפוך ושיעור התחלואה נמוך מאוד. למעשה, כמעט לא נצפתה תמותה של ילדים. בין ההשערות של החוקרים שניסו להסביר את הממצא הייתה האפשרות שילדים נוטים פחות להידבק בנגיף הזה, או שהם נדבקים אך פחות רגישים לו. מחקר ראשוני שתוצאותיו התפרסמו לאחרונה במאגר MedXRIV מראה שככל הנראה ילדים אכן נוטים פחות לפתח תסמינים משמעותיים, אך הם נדבקים בנגיף לא פחות מהמבוגרים.

החוקרים מהמרכז לבקרת מחלות ומניעתן בשנזן שבסין אספו מידע על 391 חולים (187 גברים ו-204 נשים) שנבדקו בין 14 בינואר ל-12 בפברואר השנה. הם דירגו את חומרת המחלה אצל כל חולה על פי 21 מדדים ותסמינים. בנוסף הסתכלו על מדדים כמו גיל, מין וקרבה לחולים אחרים.

החוקרים מצאו שאצל חולים שזמן החשיפה לנגיף, ההידבקות, התפתחות המחלה וההחלמה ממנה תועדו, זמן הדגירה הממוצע עמד על כחמישה ימים ורוב החולים פיתחו תסמינים תוך כשבועיים לכל היותר. חולים בני 59-50 נזקקו ל-32 יום מזמן ההדבקה כדי להחלים, אך זמן ההחלמה של צעירים היה קצר יותר: 27 יום בממוצע אצל בני 29-20. כ-1.3 אחוזים מהחולים שהשתתפו במחקר מתו מהמחלה.

הילדים עלולים להדביק

כדי לאפיין את צורת ההדבקה ושיעור ההדבקה בחנו החוקרים 1,286 אנשים ששהו זמן רב ליד חולים. הם הבחינו ששיעור ההדבקה יורד משמעותית באופן טבעי כשהקפידו לבודד את מי שנראו אצלו תסמיני מחלה. כשניתחו את שיעור ההדבקה לפי גיל ראו החוקרים שחומרת המחלה של ילדים שנדבקו אכן הייתה נמוכה יותר לעומת מבוגרים, כפי שמצא גם בתצפיות אחרות, אך שיעור ההדבקה שלהם היה דומה לכלל האוכלוסייה. מכאן נובע שגם אם ילדים לא מפתחים תסמינים, אין פירוש הדבר שלא נדבקו, ולכן הם עלולים להיות נשאים שקטים ולהדביק אנשים נוספים.

למחקר הזה יש כמה מגבלות. הנתונים נאספו בידי כמה צוותים, כך שייתכן שלא הייתה אחידות בשיטת העבודה ובמידע ולכן יש הבדלים בין הנתונים. כמו כן, הנתונים על החולים נאספו מאנשים שכבר הוכנסו לבידוד, כך שקשה להעריך מהם את שיעור ההדבקה האמיתי באוכלוסייה הכללית. לבסוף, המחקר לא עבר עדיין ביקורת עמיתים כמקובל, והתפרסם רק במאגר מחקרים, כך שבהמשך ייתכנו עוד שינויים משמעותיים בניתוח התוצאות ובמסקנות של החוקרים מהן, לפי הערות של חוקרים עמיתים. עם זאת, הוא מציג לראשונה ראיות לכך שבניגוד לתפיסה שכבר התקבעה ילדים אומנם חולים קל יותר ממבוגרים, אך הם בהחלט נדבקים לא פחות מהם, ועלולים גם להדביק.