בגלקסית שביל החלב יש על פי הערכה בין 100 ל 200 מיליארד כוכבים (200,000,000,000 - 100 שמשות). החישוב מבוצע בדרך הבאה (בדרך המובאת כאן היא פישוט מסוים):
(1). כמות האור הנפלטת ע"י כל סוג כוכב (סיווג ספקטראלי) ידועה.
(2). ניתן למדוד את כמות האור הכללית של הגלקסיה (luminosity)
(3) ע"י סקירה של אזורים שונים בגלקסיה ניתן לחשב בממוצע את היחס בין סוגי הכוכבים השונים.
(4). ע"י חלוקת כמות האור הכללית בגלקסיה ביחס של סוגי הכוכבים ובכמות האור שכול סוג פולט ניתן לקבל הערכה של כמות הכוכבים.


גלקסיית שביל החלב בעיניי האומן (NASA, נלקח מויקיפדיה).

אם נתייחס לעובדה שמספר הגלקסיות המוערך ביקום הוא גם 100 עד מאתיים מיליארד (200,000,000,000 - 100) הרי שמספר הכוכבים ביקום הוא אדיר.

למרות הכמות האדירה של כוכבים הנראים בצפייה ישירה (מספר אלפים בלילה חשוך ובהיר) או ע"י טלסקופים באורכי גל שונים, רוב מסת הגלקסיה מקורה בחומר אפל.
חומר אפל (dark matter) הוא חומר שקיומו עדיין לא אומת אך על קיומו הסיקו מתגובתו הכבידתית עם חומר רגיל. בשנת 1933 מצא אסטרונום בשם פריץ צוויקי (Fritz Zwicky) שמהירותם של מספר גלקסיות באחד הצבירים גבוה בהרבה מהמהירות החזויה ע"פ המסה של הכוכבים, הגז והגלקסיות הנראים בצביר. מכאן והלאה החלו להצטבר עדויות נוספות על חומר (מסה) שאינו נצפה אך הוא משפיע על החומר הנצפה (כמו מהירות במקרה שלנו); מכאן השם חומר אפל.
החומר האפל לא קולט או פולט קרינה אלא מגיב עם כוח הכבידה בלבד (מכיוון שיש לו מסה).

בניגוד לחומר אפל היוצר אינטראקציה עם הסביבה (אינטראקציה שניתן למדוד) הרי שאת האנרגיה האפלה עוד לא מדדו ומסיקים את קיומה רק מתוך תצפיות. השערה אחת היא שאנרגיה זו אמורה להיות מפוזרת בחלל בצפיפות נמוכה מאוד ומסתה 10 בחזקת מינוס 39 של מסת האלקטרון.

ההערכה היא כי החומר האפל והאנרגיה האפלה מהווים מעל 95% מהמסה ביקום. החומר האפל הוא זה האחראי להיווצרות היקום כפי שאנו מכירים אותו כיום. לאחר המפץ הגדול הוא היווה את הגרעינים להיווצרות הגלקסיות ורק לאחר שנוצרו מסות של חומר אפל גם החומר הרגיל קרס וייצר את הגלקסיות (כפי שהזכרתי האינטראקציה היחידה הצפויה בין החומרים היא כבידתית).

כמות המסה ביקום לפי אחוז המרכיבים (ויקיפדיה).

מאת: ד"ר מאיר ברק
המחלקה לביולוגיה מבנית
מכון ויצמן למדע

הערה לגולשים
אם אתם חושבים שההסברים אינם ברורים מספיק או אם יש לכם שאלות הקשורות לנושא, אתם מוזמנים לכתוב על כך בפורום. אנו נתייחס להערותיכם. הצעות לשיפור וביקורת בונה תמיד מתקבלות בברכה.